Forskere afslører malaria-parasittens dødbringende gen – Københavns Universitet

Nyheder > Alle nyheder > 2012 > 2012.5 > Forskere afslører mala...

22. maj 2012

Forskere afslører malaria-parasittens dødbringende gen

MALARIA

Dansk forskningsteam har i samarbejde med forskere fra Tanzania opdaget de gener hos malaria-parasitten Plasmodium falciparum, der gør parasitten til en af verdens største dræbere. De nye resultater er netop offentliggjort i det anerkendte tidsskrift PNAS.

Hvert år rammes millioner af mennesker verden over af alvorlig malaria-sygdom. Omkring 700.000 mennesker, hvoraf de fleste er afrikanske børn, dør hvert år af malaria, som skyldes infektion med malariaparasitten Plasmodium falciparum. Børn er særligt sårbare, fordi de endnu ikke har udviklet naturlig immunitet. Et forskerteam fra Københavns Universitet har sammen med tanzanianske forskere gennem seks år indsamlet og undersøgt blodprøver fra syge børn på hospitaler i Østtanzania. Forskerne kan nu se, hvilket gen hos malariaparasitten, der forårsager alvorlige symptomer som hjernemalaria – det er et vigtigt skridt på vejen mod en vaccine.

– Menneske og malaria har altid fulgtes ad. Det har resulteret i et sandt våbenkapløb mellem menneske og parasit. Malaria-parasitter overføres fra myg til mennesker. I blodbanen opformerer parasitterne sig inde i de røde blodceller, så immunsystemet ikke kan 'se' parasitterne. Samtidig har hver eneste parasit over 50 forskellige 'kroge' kaldet PfEMP1, som den bruger til at hage sig fast i værtens blodkar. På den måde undgår parasitten at blive renset ud af milten, som ellers beskytter kroppen mod fremmedlegemer, forklarer adjunkt Thomas Lavstsen fra Center for Medicinsk Parasitologi.

Naturlig immunitet mod malaria opstår ved at mennesker danner antistoffer mod PfEMP1-krogene, men som modtræk har parasitterne gennem tiden udviklet mange forskellige og særligt effektive kroge.

Børneafdelingen, hospitalet i Korogwe, Tanzania

Børneafdelingen, hospitalet i Korogwe, Tanzania

Når parasitterne opformerer sig i blodet og sætter sig fast i blodkarrene kan det blive livsfarligt for værten, og parasitter i hjernen, også kaldet hjernemalaria, er forbundet med særlig høj dødelighed.

Det er disse effektive kroge, parasittens dødbringende våben, forskerne nu har fundet.

Ti års arbejde viser resultater

Forskere har verden rundt de seneste 10 år forsøgt at identificere de særligt farlige parasitkroge, men det har været vanskeligt på grund af PfEMP1-krogenes kompleksitet.

- Vi har længe vidst, at børn bliver syge, fordi de ikke har antistoffer mod parasittens mest effektive PfEMP1-kroge. Nu har vi fundet det gen hos parasitten, som koder for de særligt effektive PfEMP1, og dermed er vi et vigtigt skridt videre mod at kunne udvikle en vaccine mod alvorlig malaria hos børn, fortæller adjunkt Thomas Lavstsen.

- Ved at kopiere de farlige PfEMP1-kroge i laboratoriet og vaccinere børn med dem, håber vi at børnene danner antistoffer, som kan forhindre parasitter i at hage sig fast. På den måde får kroppens immunsystem en chance for at nedkæmpe infektionen, næste gang en inficeret myg stikker barnet, uddyber medforfatter post.doc Louise Turner.

De næste ti år

Resultaterne publiceres i PNAS samtidig med studier fra to andre forskergrupper ledet af Dr. Joseph D Smith fra Seattle BioMed og Dr. Alex Rowe fra University of Edinburgh. Ved at studere parasitters evne til at binde karvæv i laboratorie-forsøg, har forskerne kommet frem til resultater, der uafhængigt af hinanden understøtter gruppernes fund.

- Med så stærke indikationer tyder det på, at vi har fundet den rigtige indgang til at udvikle en vaccine, som kan få bugt med dødelig malaria, siger adjunkt Thomas Lavstsen – men der er et stykke vej endnu Resultaterne fra vores kolleger viser også, at vi ikke endnu helt forstår hvorledes PfEMP1-krogene binder til karvævet. Det er heller ikke ligetil at lave de dele af PfEMP1-krogen, der kan virke som vaccine. Men vi er i gang, og det bliver vores fokus de kommende år, slutter Thomas Lavstsen.

Kontakt

Adjunkt Thomas Lavstsen
Tlf: 35 32 76 76, mobil: 30 23 91 13